Salud del consumidor: ¿Qué sabe sobre la malaria?

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Foto de un mosquito sobre una hoja verde

El Día Mundial de la Malaria se celebrará el domingo, 25 de abril, de manera que es buen momento para informarse más sobre esta enfermedad potencialmente mortal.

La causa de la malaria es un parásito unicelular del género Plasmodium. Este parásito se transmite a los seres humanos frecuentemente a través de picaduras de mosquito. Como el parásito que causa la malaria afecta a los glóbulos rojos, otra forma de infección es mediante la exposición a sangre infectada, como la transmitida de la madre al feto, la utilizada en transfusiones y la restante en agujas compartidas para inyectarse drogas.

«La malaria es una enfermedad grave y potencialmente mortal. Pese a ser una enfermedad prevenible y curable, casi la mitad de la población mundial está en riesgo de padecerla», dice la Dra. Stacey Rizza, experta en enfermedades infecciosas en Mayo Clinic de Rochester, Minnesota.

Los signos y los síntomas de la malaria suelen empezar pocas semanas después de la picadura de un mosquito infectado, aunque ciertos tipos de parásitos de la malaria permanecen latentes en el cuerpo hasta por un año. Algunas personas con malaria presentan ciclos de «ataques» de malaria, que normalmente empiezan con estremecimientos y escalofríos, seguidos por fiebre alta; luego, se produce sudoración, hasta que, finalmente, se recupera la temperatura normal.

«Lo bueno es que la malaria no es contagiosa, o sea, no se propaga de una a otra persona como los resfriados o la gripe. Es también una enfermedad curable y hay varias cosas que se puede hacer para prevenirla y tratarla, como usar repelente de insectos para evitar las picaduras de mosquitos, colocar mosquiteros y tomar tabletas contra la malaria cuando uno va a salir de viaje. Todo esto ayuda a controlar y prevenir la enfermedad. La esperanza es que dentro de poco se elabore, autorice y comercialice una vacuna contra la malaria», comenta la Dra. Rizza.

El mayor factor de riesgo para el desarrollo de la malaria es vivir o visitar zonas donde la enfermedad es endémica, como son las regiones tropicales y subtropicales del África subsahariana, del sur y sureste asiático, de las islas del Pacífico, de Centroamérica y del norte de Sudamérica. El grado de riesgo depende del control local de la malaria, de los cambios estacionales en las tasas de malaria y de las precauciones que se tomen para evitar las picaduras de mosquito.

Infórmese más sobre la malaria, incluidas las posibles complicaciones de la enfermedad y las medidas de prevención que uno mismo puede tomar.


Señores periodistas: Para solicitar una entrevista con la Dra. Rizza, por favor, escriban a Sharon Theimer en Relaciones con los Medios de Comunicación en Mayo Clinic, al newsbureau@mayo.edu.

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